Pope Francis, please don’t come to Sri Lanka in January; Appeal from a Sri Lankan Catholic

On 20th Nov. 2014, the President of Sri Lanka officially proclaimed his intention to hold presidential elections and seek a third term. This was when there was two more years to hold presidential  elections. It was widely believed that the reasons for premature elections was the fading popularity of the President and his strong belief in astrological predictions that his best chance of winning elections is in early January 2015. The premature elections was not at all based on public interest or to further democratic culture in Sri Lanka.
Accordingly, on 22nd Nov. 2014, the Commissioner of Elections announced that presidential elections would be held on 8th Jan. 2015. According to election laws in Sri Lanka, the day of elections should have been between 6th to 20th January 2015 (28-42 days after nominations). The Election Commissioner has implied to media that considering the Papal visit, the date for elections was fixed for 8th Jan, probably based on the widespread belief that a Papal will not happen few days before an election. Thus, Your Holiness’s visit has been used as a justification to fix elections on 8th January 2014, and drastically reduce the election campaign period. This will severely limit  the few opportunities opposition candidates and civil society has to engage in debates about issues around the elections. Your Holiness is implied as blessing the incumbent President’s election campaign, with large bill boards showing President Rajapaksa and his wife meeting you erected in predominately Catholic areas. Some slogans say ‘’With the blessings of the Your Holiness, you (incumbent President) will be our President Again’’.
There is widespread fear of election violence, which has started with a opposition politician being shot within hours of the day of elections being announced. In this first week after nominations, at least 6 incidents of shootings have been reported, with most targeted being those connected with the opposition parties. Widespread abuse of state resources and state officials is expected, as it was in previous elections. There is also uncertainty and fear about large scale violence and retaliation against opposition activists in the days after the elections. The main opposition candidate from the last Presidential Election in 2010 was jailed immediately after the elections. Fears have also been expressed that the incumbent may not hand over power even if an opposition candidate wins the elections.
After years of repression of dissent and minorities and uncertainty about viable opposition candidates to the incumbent President, there appears to be new hope, enthusiasm and courage amongst Sri Lankans to engage in discussions and debates about their future, including democratic governance, rule of law, peace and reconciliation, issues related to minority communities. I also believe that it is the duty of Catholics to be fully conscious and involved in matters that have such serious consequences for future of country, during this period. It is likely that election results would be formally announced on evening of 9th January or morning of 10th January. The days following will be a period that Sri Lankans, including Catholics, should be fully involved in dealing with aftermath of elections, which could most probably be a very violent and tense period. If a new incumbent or the existing incumbent takes office peacefully, the days after the elections will be a period that Sri Lankans will be attempting to take forward a reform agenda, that promotes better governance, rule of law, media freedom, judicial independence, accountability for serious violations of human rights and humanitarian law, reconciliation, political solution for ethnic conflict etc. In this scenario, we as Catholics, and even non Catholic brothers and sisters, may have to make a difficult choice whether we should get ourselves fully involved in preparations for rare and unique occasion of Papal visit and beatification of Blessed Joseph Vaz or an critical presidential elections.
Visiting Sri Lanka 3-4 days after election results will also not give Your Holiness enough time to assess the post election situation in the country and share some reflections about the way Christians should be involved in social-political-economic issues of the country, particularly with the victims of human rights violations and their families.
Like me, most Sri Lankans, Catholics and non Catholics, would be very keen to welcome Your Holiness to Sri Lanka. But 3-4 days after elections is definitely not the time. Your Holiness have already been used to limits the campaign period which will negatively affect opposition candidates, and on the other hand, Your Holiness is implied as supporting the election campaign of the incumbent President.
Presidential elections in Sri Lanka are due only in two years time and there is absolutely no pressing reasons to have it now. It has been fixed in January 2015 in the interest of one individual – incumbent President – and perhaps his family. Likewise, there is no hurry for a Papal visit to Sri Lanka or to beatify Blessed Joseph Vaz. We have waited two decades and hundreds of years respectively for both these and we can wait for few more months or even years. A Papal visit in 2016 (perhaps when you are visiting Asia again for the Eucharistic Congress?) has the potential to be much more meaningful to Catholics and all Sri Lankans. Particular for us to be be able to spiritually prepare and participate in events, taking into consideration socio-political-economic realities.
Life in Sri Lanka today, including “prophetic” roles by sections of the Catholic Church
I take this chance to share some facts and reflections, based on my personal experience. Space and limits of my experience may make these incomplete, but I hope below will help Your Holiness see a glimpse of life in Sri Lanka, that most mainstream media and government and even most Church leaders would not want to share.
In March 2014, I got urgent messages from some Tamils to assist their relatives and large number of other Tamil persons who were allegedly arrested in the war ravaged North. I visited the area with a Catholic Priest, to assess the situation and see whether we should try to offer any assistance. For us, this was a response to our Catholic calling, to visit the detainees (at least their families) and others subjected to injustice. Military / Police followed us, stopped us for long periods at checkpoints, interrupted us when we were chatting with local people in their houses and finally arrested us. I was subjected to intense interrogation, denied access to lawyers despite repeated requests and visits by several teams of lawyers. The reasons given for my arrest in the arrest receipt was that I was supporting the revival of terrorism, sending information abroad to earn money and causing discomfort to the government. I believe both of us were released due to immediate and massive national and international outrage. But both of us are still under investigation, our bank accounts are being scrutinized, and court orders have been obtained to restrict our freedom of expression and travel. One of the ladies we went to inquire about, Ms. Jeyakumari Balendran, still languishes in prison for more than 8 months, without any charges, separated from her teenaged daughter. Another lady we were inquiring into, was detained and released, but stopped from traveling overseas. Her mother in law, who we met during our visit, was also arrested and released, but was also reported to have been prevented from leaving the country. There are many others who have been in prison for long time due to no fault of their own.
In August 2006, many people were killed and others injured inside a Catholic Church in Allaipiddy, Jaffna, which offered sanctuary to terrified Tamil civilians amidst fierce fighting. This is not the first time civilians have been killed, injured while seeking refuge in a Catholic Church. Even hospitals have not been spared in the fighting. Fr. Jim Brown, a young Tamil Catholic Priest, who was the Parish Priest of the Allaipiddy Church, disappeared after he had done his best to protect civilians from being killed and to get medical assistance for those injured. No one has been held accountable for the disappearance of Fr. Jim Brown, and that of the son of Ms. Jeyakumari that I mentioned above or journalists, human rights activists and civilians who had disappeared. Many of their families clamoring for truth and justice are being threatened, intimidated, harassed and restricted. In August this year, I was at a “listening and sharing” meeting with families of disappeared, held in a centre run by Oblate priests. A mob led by Buddhist Monks invaded the place, and when we called the Police, they (Police) compelled the meeting to be cancelled and refused to take action against the invaders.
Government Ministers and Government officials have discredited and intimidated a Tamil Catholic Bishop speaking out on human rights violations and there have been calls for his arrest. He has been subjected to interrogations at least twice. Many other Catholic clergy and lay persons, independent journalists and human rights activists have been killed, disappeared, attacked, threatened, intimidated, harassed, restricted, discredited with false allegations. Christians and Muslims have been under severe attack, by those claiming to be Buddhist groups. Private and  state land have been acquired, often illegally, for military and touristic purposes. A very traditional, Tamil, Catholic village, where the Church also owns land, is now a Navy camp. Military continues to stop or interfere in religious and civil events in the North. Militarization is spreading all over the country, including education, sports, tourist resorts, airlines, boat services, shops, restaurants, farms etc.
Belated efforts by the UN to assist in ascertaining truth of what happened in the last years of the war and ensue accountability has been rejected by the government.
Sri Lanka is a country where even a Catholic Priest can disappear for writing a letter to the Pope. In May 2009, a Tamil Catholic Priest, Fr. Francis Joseph, wrote a letter to Pope Benedict from within the war zone, about conditions that existed and slaughter of thousands. He expressed fear that he maybe killed by the Sri Lankan government for writing and making public such a letter. I’m unaware whether Pope Benedict read that letter or what he did to act on it or protect the writer. What I do know from eyewitnesses is that few days after writing the letter, Fr. Joseph was seen surrendering to the Sri Lankan Army and then he disappeared. A court case has been pending in Sri Lankan courts about the disappearance of Fr. Joseph and the matter was brought before a Commission of Inquiry in Sri Lanka, but we are nowhere near to establishing truth and justice.
I’m aware that there maybe reprisals from the Sri Lankan government or even the Catholic Church leadership, for making this appeal to Your Holiness. Along with concerned Catholics and others, I have been involved in reflections and discussions about Your Holiness visit for a number of months. Now that the day for an premature and unnecessary presidential elections has been formally announced with utter disregard for long pre-planned visit of Your Holiness and shameless use of Your Holiness for political  campaign of the incumbent President, I felt compelled to share my thoughts. I hope Your Holiness will also take into consideration before reaching a decision about visiting Sri Lanka in January 2015.
Ruki Fernando (A Sri Lankan Catholic from Archdiocese of Colombo)
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Spanish translation
Papa Francisco (no venga a Sri Lanka)
El 20 de noviembre 2014, el Presidente de Sri Lanka proclamó oficialmente su intención de celebrar las elecciones presidenciales y buscar un tercer mandato. Quedaban entonces dos años hasta las elecciones presidenciales y se asumió que las razones para anticipar las elecciones eran que la popularidad de la Presidente estaba disminuyendo y que él creía en las predicciones astrológicas que su mejor oportunidad de ganar las elecciones era a principios de enero de 2015. Las elecciones anticipadas no fueron en absoluto basadas en el interés público o en el fomento de la cultura democrática en Sri Lanka.

En consecuencia, el 22 de noviembre 2014, el Comisionado de Elecciones anunció que las elecciones presidenciales se celebrarían el 08 de enero de 2015. De acuerdo con las leyes electorales en Sri Lanka, el día de las elecciones debería haber sido entre enero 06 al 20, 2015 (28 a 42 días después de nominaciones). La Comisión Electoral implicó a los medios que dada la visita papal, la fecha de las elecciones se había fijado para el 08 de enero, basándose en la creencia generalizada de que una visita papal no podía tener lugar unos días antes de una elección. Por lo tanto, la visita de Su Santidad se ha utilizado como justificación para fijar las elecciones del 8 de enero de 2014, y así reducir drásticamente el periodo de campaña electoral. Esto limitará severamente las pocas oportunidades de los candidatos de la oposición así como los debates de la sociedad civil sobre cuestiones en torno a las elecciones. Se implica que la visita de Su Santidad es una bendición a la campaña electoral del presidente titular, con carteleras grandes que muestran el presidente Rajapaksa y su esposa erigidos en zonas predominantemente católicos. Algunas consignas dicen ” Con las bendiciones de la Santidad, usted (el actual presidente) volverá a ser nuestro presidente.

Existe el temor generalizado de la violencia electoral. Comenzó con el asesinato de un político de la oposición pocas horas después del anuncio del día de las elecciones. En la primera semana después de las nominaciones, se han reportado al menos 6 incidentes de tiroteos, la mayoría dirigidos en contra de los partidos de la oposición. Como en las elecciones anteriores, se espera abusos generalizados de los recursos y funcionarios del Estado. Hay incertidumbre y temor por la violencia a gran escala y las represalias contra los activistas de la oposición en los días posteriores a las elecciones. El principal candidato de la oposición de la última elección presidencial en 2010 fue encarcelado inmediatamente después de las elecciones. También se han expresado temores que el titular no entregará el poder, incluso si un candidato de la oposición gana las elecciones.

Después de años de represión contra la disidencia y las minorías y de incertidumbre acerca de la supervivencia de los candidatos de la oposición, parece que hay una nueva esperanza, un nuevo entusiasmo y coraje entre los habitantes de Sri Lanka para participar en las discusiones y debates sobre su futuro, incluyendo la gobernabilidad democrática, el Estado de derecho, la paz, la reconciliación y las cuestiones relacionadas con las comunidades minoritarias. Y creo que los católicos tienen el deber de ser plenamente conscientes e involucrados en esos asuntos ya que tendrán consecuencias graves para el futuro del país. Es probable que los resultados de la elección serán anunciados formalmente en la tarde del 09 de enero o la mañana del 10 de enero. Los habitantes de Sri Lanka, incluso los católicos, deben participar plenamente en las secuelas de las elecciones, que podrían ser un período muy violento y tenso. Si un nuevo titular o el titular existente accede a la oficina en paz, los días después de las elecciones serán un período para que Sri Lanka intente llevar adelante una agenda de reformas para promover una mejor gobernanza, un estado de derecho, la libertad de prensa, la independencia judicial, la rendición de cuentas de graves violaciones de los derechos humanos y del derecho humanitario, la reconciliación, la solución política para el conflicto étnico, etc. En este escenario, nosotros como católicos, y también no católicos, hermanos y hermanas, tendremos que tomar una decisión difícil: si debemos participar plenamente en los preparativos de la visita papal y beatificación del Beato Joseph Vaz o en esas elecciones presidenciales críticas.

Visitar Sri Lanka 3-4 días después de los resultados electorales no dará el tiempo suficiente a Su Santidad para evaluar la situación del país tras las elecciones y compartir algunas reflexiones sobre la forma en la cual los cristianos deberían participar en las cuestiones socio-político-económicas del país, en particular con las víctimas de violaciones de derechos humanos y sus familias.

Como yo, la mayoría de los habitantes de Sri Lanka, católicos y no católicos, tendrán muchas ganas de dar a Su Santidad la bienvenida a Sri Lanka. Pero unos días después de una elección presidencial sin duda no es el momento. Su visita ya se utilizó para limitar el período de campaña y así afectar negativamente a los candidatos de la oposición, y para implicar el apoyo de Su Santidad a la campaña electoral del actual presidente.

Las elecciones presidenciales en Sri Lanka tenían que ser dentro de dos años y no hay ninguna razón urgente para tenerlas ahora. Se han fijado en enero de 2015 en el interés de un individuo – el actual presidente – y tal vez de su familia. Del mismo modo, no hay prisa para una visita papal a Sri Lanka o para beatificar a Beato José Vaz. Hemos esperado respectivamente dos décadas y cientos de años, podemos esperar unos meses más o incluso años. Una visita papal en 2016 (tal vez cuando va a visitar Asia de nuevo para el Congreso Eucarístico) tiene el potencial de ser mucho más significativa para los católicos y todos los ciudadanos de Sri Lanka. Especialmente para que nosotros estemos espiritualmente capaces de preparar y participar en eventos, teniendo en cuenta las realidades socio-político-económicos.

La vida en Sri Lanka hoy, incluso las funciones “proféticas” de sectores de la Iglesia Católica

Aprovecho esta oportunidad para compartir algunos datos y reflexiones, basados en mi experiencia personal. El espacio y los límites de mi experiencia pueden hacer éstos incompletos, no obstante espero que ayudara Su Santidad a tener una visión de la vida en Sri Lanka, que los principales medios de comunicación, el gobierno e incluso la mayoría de los líderes de la Iglesia no quieren compartir.

En marzo de 2014, recibí mensajes urgentes de algunos tamiles para ayudar a sus familiares y gran número de otras personas tamiles que presuntamente fueron detenidos en la guerra que devastó el Norte. Visité la zona con un sacerdote católico, para evaluar la situación y determinar si debemos tratar de ofrecer cualquier tipo de asistencia. Para nosotros, esto fue una respuesta a nuestra vocación católica, para visitar a los detenidos (al menos a sus familias) y otros sometidos a la injusticia. Militares / policía nos siguieron, nos pararon en puestos de control durante largos períodos, nos interrumpieron cuando estábamos charlando con la gente local en sus casas y finalmente nos arrestaron. Fui sometido a un intenso interrogatorio, sin acceso a abogados a pesar de las peticiones y reiteradas visitas de varios equipos de abogados. En el recibo de la detención, las razones dadas para mi detención fueron que yo estaba apoyando el resurgimiento del terrorismo, ganando dinero enviando información al extranjero y causando molestias al gobierno. Seguramente, fuimos puestos en libertad gracias a la indignación nacional e internacional inmediata y masiva. Pero todavía estamos bajo investigación, nuestras cuentas bancarias están siendo objeto de estudio, y las órdenes judiciales se han obtenido para restringir nuestra libertad de expresión y de viajes. Una de las mujeres a quien fuimos a preguntar por la Sra. Jeyakumari Balendran, todavía languidece en prisión, sin cargos, separada de su hija adolescente por ya más de 8 meses. Otra señora, fue detenida y luego puesta en libertad, pero se le prohibió viajar al extranjero. Su suegra, a quien conocimos durante nuestra visita, también fue detenida y puesta en libertad, pero también se le impidió salir del país. Hay muchos otros casos de personas que han estado en la cárcel por mucho tiempo debido a causas ajenas a su propia actuación.

En agosto de 2006, muchas personas murieron y otras resultaron heridas en el interior de una iglesia católica en Allaipiddy, Jaffna, que ofreció refugio a los civiles tamiles aterrorizados en medio de los intensos combates. Esta no es la primera vez que los civiles han sido asesinados o heridos mientras buscaban refugio en una iglesia católica. Incluso los hospitales no se han salvado en los combates. Padre Jim Brown, un joven Tamil sacerdote católico, que era el párroco de la Iglesia Allaipiddy, desapareció después de haber hecho todo lo posible para buscar ayuda médica para los heridos y proteger a los civiles de ser asesinado. Nadie ha rendido cuentas por las desapariciones, ni del P. Jim Brown, ni del hijo de la Sra. Jeyakumari, ni de periodistas, ni de activistas de derechos humanos, ni de civiles. Muchos de sus familias que piden la verdad y la justicia están siendo amenazados, intimidados, hostigados y restringidos. En agosto de este año, yo estaba en una reunión para “escuchar y compartir” con las familias de los desaparecidos, en un centro dirigido por sacerdotes Oblatos. Una turba dirigida por monjes budistas invadió el lugar, y cuando llamamos a la policía, ellos (la Policía) nos obligaron a cancelar la reunión y se negaron a tomar medidas contra los invasores.

Funcionarios y ministros del gobierno han desacreditado e intimidado a un obispo católico Tamil hablando sobre violaciones de derechos humanos y ha habido llamadas de su detención. Ha sido sometido a interrogatorios por lo menos dos veces. Muchos otros clérigos católicos y laicos, periodistas independientes y activistas de derechos humanos han sido asesinados, desaparecidos, atacados, amenazados, intimidados, acosados, restringidos, desacreditados con falsas acusaciones. Cristianos y musulmanes han sido objeto de graves ataques, por los que dicen ser los grupos budistas. Tierras privadas y estatales han sido adquiridas, a menudo de manera ilegal, con fines militares y turísticos. Un pueblo católico muy tradicional Tamil, donde la Iglesia también es propietaria de la tierra, es ahora un campo de la marina de guerra. En el Norte, los militares siguen deteniendo o interfiriendo en eventos religiosos y civiles. La militarización se está extendiendo por todo el país, incluyendo la educación, el deporte, complejos turísticos, líneas aéreas, servicios de barcos, tiendas, restaurantes, parques, etc.

Los esfuerzos tardíos de la ONU para ayudar a determinar la verdad de lo sucedido en los últimos años de la guerra y proceder a una rendición de cuentas han sido rechazados por el gobierno.

Sri Lanka es un país donde incluso un sacerdote católico puede desaparecer por escribir una carta al Papa. En mayo de 2009, un sacerdote católico Tamil, P. Francisco José, escribió una carta al Papa Benedicto desde la zona de guerra, sobre las condiciones que existían y el masacre de miles de civiles. Expresó el temor de que tal vez sería asesinado por el gobierno de Sri Lanka por escribir y hacer pública una carta así. Ignoro si el Papa Benedicto leyó esa carta o lo que hizo para actuar sobre ella o proteger el escritor. Lo que sí sé de testigos es que pocos días después de haber escrito la carta, el P. José fue visto rindiéndose al ejército de Sri Lanka y luego desapareció. Un caso judicial ha estado pendiente en los tribunales de Sri Lanka sobre la desaparición del P. José y el asunto fue llevado a una Comisión de Investigación en Sri Lanka, pero están muy lejos de establecer la verdad y la justicia.

Soy consciente de que podría haber represalias del gobierno de Sri Lanka o incluso de los representantes de la Iglesia Católica, por hacer este llamamiento a Su Santidad. Junto con católicos y otros involucrados, he participado en las reflexiones y discusiones sobre su visita durante varios meses. Ahora que el día de las elecciones presidenciales anticipadas e innecesarias ha sido anunciado formalmente con total desprecio por la visita pre-planificada de Su Santidad y el uso descarado de Su Santidad para la campaña política del Presidente en ejercicio, me sentí obligado a compartir mis pensamientos. Espero que Su Santidad los tendrá en cuenta antes de tomar una decisión acerca de su visita a Sri Lanka en enero de 2015.

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